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Ratas de Laboratorio Caminan y Suben Escaleras Después de Sufrir Severas Lesiones en la Médula Espinal

Los investigadores han conseguido que ratas con lesiones de la médula espinal y parálisis severas caminen (y corran) nuevamente. Según pddnet.com, los investigadores de la Universidad de Zurich inyectaron una solución química a ratas de laboratorio. Estos productos químicos activan las respuestas de las células al pegarse a los receptores específicos de dopamina, adrenalina y serotonina ubicados en las neuronas espinales, reemplazando los neuro-transmisores el tronco encefálico libera en sujetos sanos, excitando a las neuronas y preparándolas para cuando llegue el momento de coordinar el movimiento de las extremidades inferiores.

Entre cinco y diez minutos después de la inyección los científicos estimularon la médula espinal con electrodos implantados en la capa exterior del canal espinal, llamado espacio epidural. Esta estimulación epidural envió señales eléctricas continuas a través de fibras nerviosas a las neuronas químicamente estimuladas que controlan el movimiento de las piernas. En ese momento las ratas comenzaron a moverse.

El principal autor, Grégoire Courtine, que ostenta la Presidencia de la Reparación de Médula Espinal de la Fundación Internacional de Parapléjicos en el Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne informó que una columna vertebral de ratas estimulada–físicamente aislada del cerebro desde el punto de la lesión hacia abajo–se había desarrollado de una manera sorprendente: comenzó a asumir la tarea de modulación de movimiento de las piernas, lo que permitió que los individuos anteriormente paralizados caminaran sobre esteras caminadoras. Estos experimentos revelaron que el movimiento de la caminadora había creado una retroalimentación sensorial que inició el caminar: en otras palabras, el cerebro espinal tomó el mando y esencialmente la acción de caminar ocurrió sin ninguna intervención del cerebro real de la rata. Esto sorprendió a los investigadores y les llevó a creer que era necesario sólo una señal muy débil del cerebro de los animales iniciar movimiento de su propia voluntad.

Los investigadores reemplazaron la pequeña estera en que se puso a caminar a las ratas con un chaleco robótico que les brindaba apoyo y sólo entraba en juego cuando la rata en cuestión perdia el equilibrio, lo que les daba la impresión de que su columna vertebral estaba sana y trabajaba sin problemas. Esto llevó a los animales a forzarse a si mismos con su poder de voluntad a alcanzar un chocolate que como recompensa había sido colocado en el otro extremo de la plataforma. Esta capacidad “basada en la fuerza de voluntad” se ha traducido en un tremendo aumento de fibras nerviosas en el cerebro y la columna vertebral, demostrando el enorme potencial de plasticidad neuronal (la capacidad del cerebro y la médula espinal para adaptarse y recuperarse de una lesión moderada) incluso después de una lesión grave del sistema nervioso central. Los investigadores hallaron que las fibras recién formadas evitaron la lesión espinal original y permitieron las señales del cerebro llegar a la columna vertebral despertada electro-químicamente.

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